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Internet Relay Chat es un servicio basado en el modelo cliente-servidor que permite que múltiples usuarios en red conversen sobre un tema común, normalmente los temas de discusión dan nombre a los diferentes canales que ofrece un mismo servidor. Se trata también de un protocolo mundial para conversaciones simultáneas que permite comunicarse por escrito entre sí a través del ordenador a varias personas en tiempo real. El servicio IRC está estructurado mediante una red de servidores, cada uno de los cuales acepta conexiones de programas cliente, uno por cada usuario. Los términos chat y chatear se han convertido en términos muy comunes para describir la comunicación entre usuarios en tiempo real.

Hoy se puede chatear a través de la Web, pero también se puede utilizar la forma más tradicional de conferencia o charla en vivo o BBS (bulletin board systems) con capacidades de tiempo real. Durante una charla en vivo, los participantes se escriben mensajes en directo. Este tipo de software puede ser usado en la World Wide Web con el navegador para llevar a cabo sesiones de charla en línea con otros usuarios y es capaz de establecer comunicación entre 1.000 usuarios simultáneamente. Algunas empresas utilizan esta característica en sus sitios Web para facilitar la comunicación entre clientes o trabajadores, y como una característica que añade valor agregado a la información.

Dos de los programas de charla más populares son ICQque se puede descargar de forma gratuita desde: http://www.icq.com/ (Para charlas en español: http://www.icq.com/languages/spanish.html) y mIRC http://www.mirces.com/index.html (también en español).

Este tipo de programas permiten a los usuarios registrados organizar charlas públicas o privadas y enviar mensajes escritos, de voz y archivos. Una característica muy útil es la capacidad de poder guardar el texto generado durante las sesiones de charla.

Las conferencias sin audio o vídeo se pueden hacer en la Red con varios paquetes de manejo de documentos, conferencias multimedia o pantalla compartida. Todos estos programas permiten que personas en ubicaciones distantes puedan trabajar juntas. Por ejemplo, hay programas que permiten trabajar de forma conjunta en documentos: uso de pizarras que permiten esbozos en tiempo real, visión y anotación de documentos, etc; uso de procesadores de texto y hojas de cálculo para crear un documento en colaboración, etc. Los programas para conferencias multimedia y pantalla compartida sirven las herramientas básicas para conectar a estos grupos de trabajo, así como las herramientas de colaboración que permiten a los usuarios controlar y sincronizar las aplicaciones y presentaciones de textográficosaudio,vídeo, etc. Las aplicaciones de pizarra presentan esbozos en tiempo real, visión y anotación de documentos, etc..



Algunos sistemas permiten que los chats o charlas sean tipo audio e incluso, permiten la videoconferencia. Para ello se necesita un micrófono, una webcam, el ordenador equipado con tarjeta de sonido y de vídeo, y el programa adecuado para establecer la comunicación. El tradicionalNeetMeeting de Microsoft http://www.microsoft.com/windows/netmeeting/ usado para las videoconferencias en línea, ha dado paso a MSN Messenger(http://messenger.msn.es/) y otros de los más utilizados son Yahoo! Mesenger(http://es.messenger.yahoo.com/) y AOL Instant Messenger http://wp.netscape.com/aim/index_ie5.html Se trata de potentes programas de mensajería instantánea que permite conectarse con otras personas en tiempo real y que permiten enviar mensajes, correos electrónicos, adjuntar archivos, solicitar asistencia remota, compartir aplicaciones, etc. La mensajería instantánea usa el protocolo IMAP, Internet Messagins Access Protocol (Protocolo de mensajería instantánea en Internet), más sofisticado que el protocolo POP.